科學油俠

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

被譽為「英國史之父」的聖比德尊者Venerable Bede, 672-735)在其傳世名著《英國教會歷史》(Historia ecclesiastica gentis Anglorum)中記載了一則科學與神學交織混雜的有趣故事,是關於一位牧師懇請聖埃丹主教為他祈求主的庇佑,希望護送奧西烏國王的未婚妻回國的航程能夠一路順遂,風平浪靜。

話說聖埃丹主教做完禱告之後,拿了些聖油給牧師,告訴他:

I know that when you board your ship, you will meet storms and
contrary winds; but remember to pour the oil I have given you on to
the sea; the winds will drop at once, the sea will become calm and
serene and will bring you home the way you wish.

結果一切正如主教所料,牧師一行人在回程中碰上狂風暴雨,從四面八方打來的大浪在甲板上摧枯拉朽,最後船隻開始進水。眼看著大家就要葬身海底之際,牧師想起主教給的聖油,連忙倒了些在海面上。結果一切又正如主教所料,海面瞬間回復平靜;眾人總算安抵國門,國王也終成完人

聖彼得尊者大概覺得這故事對讀者來說「唬爛度」不低,所以連忙掛保證說,他是從一位最最值得信賴的牧師那邊聽到這個故事的,而這位牧師則是從那位護送皇后的牧師本人那邊聽來這個故事的。至於那位護送皇后的牧師到底是不是位「唬爛大王」,英國史之父就這麼給它混過去了,不知道這一切是不是也正如主教所料?

其實在古羅馬學者老普林尼Pliny the Elder, 23-79)所寫的《自然誌
裡,就記載了當時的水手碰上風浪時,把油倒進海裡的應對方式。所以這一招根本不是什麼新發明或神諭,而主教之所以知道,可能只是他比英國史之父更用功,更博學多聞,更喜歡讀自然科學方面的書而已。雖然聖彼得對這招是否有效的疑慮是他孤陋寡聞的結果,但他對於「唬爛度」的顧慮也是合理的,因為可以肯定的是兩位牧師當中至少有一位誇大其辭-如果船艙真的進了水,光是把油倒入海中是絕對解決不了問題的。

大約一千年後,年輕的富蘭克林Benjamin Franklin, 1706-1790)讀到老普林尼的記載時,也是半信半疑,直到後來隨同艦隊出海時,才親眼見識到。這啟發了富蘭克林去做一件前無古人的事:有系統地以實驗來觀察這個現象。在後來寫給科學同好布朗瑞格William Brownrigg, 1711-1800)的信中,富蘭克林詳細記載了這些實驗及其結果,並且提出可能的解釋,充分地展現了他令人嘆為觀止的原創力與觀察力。這些實驗可能是科學史上對於油脂的第一個系統性研究,因此富蘭克林可以說是有史以來的第一位「科學油俠」。

在富蘭克林之後,還有許多人也都成為科學油俠,其中也不乏名震遐邇的科學大師。隨著因營養過剩而在體內堆積大量油脂的人越來越多,對於油脂的研究也越來越受到重視,因此我們身邊也有不少科學油俠。明天,七月十五日(週四)中午十二點十分,在物理學系(理學大樓)601會議室,生物科技發展中心的科學油俠謝淳仁教授將要與我們分享他對油脂的研究心得,以及為什麼油脂可以讓他的好奇心油然而生。